17. Dezember 2021

Pixelige Babyfotos

Ja, auch den Pixel gab es nicht schon immer. Er wurde 1957 erfunden und hat einen 3 Monate alten Paten ­čÖé


Transkript

Es gibt ja so einige Listen, die hundert angeblich einflussreiche Fotos zeigen und auf jeder dieser Listen sind Babyfotos zu sehen.

Und besonders spannend ist, dass die meisten Babyfotos etwas mit technischer Entwicklung zu tun haben. Das Baby, um das es heute geht, hie├č Walden Kirsch. Unglaublich s├╝├č und der ganze Stolz seines 27-j├Ąhrigen Vaters Russel Kirsch. Der machte, was V├Ąter, wenn sie stolz auf ihre neugeborenes Baby sind, so tun, er brachte n├Ąmlich ein Foto seines Sohnes mit zur Arbeit.

Es ist das Jahr 1957 und angestellt ist er als Computertechniker beim National Bureau of Standards und ist einer der wenigen, die an dem bis dahin ersten und einzigen programmierbaren Computer in den Vereinigten Staaten arbeiten d├╝rfen. Das Ding f├╝llte einen ganzen Raum aus und hie├č „Standard Electronic Automatic Computer“ oder „SEAC“ und wurde f├╝r so n├╝tzliche Dinge benutzt wie Berechnungen zum Bau der Atombombe durchzuf├╝hren.

Aber Russell, ganz Techniker, hatte andere Vorstellungen, was so ein Computer noch alles leisten k├Ânnte und so fragt er sich, was w├Ąre eigentlich, wenn Computer die Welt so wahrnehmen k├Ânnten wie wir? Damals waren Computer ja in erster Linie zum Berechnen da. Es gab noch keine Computergrafik. Und so musste Russell zuerst etwas erfinden, das wir heute als selbstverst├Ąndlich wahrnehmen. Er musste sich ├╝berlegen, wie genau er Bilder in den Computer bekommt und was denn die kleinstm├Âgliche Einheit w├Ąre.

Er entwarf also ein Ger├Ąt, mit dem man Bilder theoretisch abtasten k├Ânnte. Er konstruierte einen Prototypen und beschloss, das Foto, das in seiner Brieftasche war, als Beispielfoto zu nutzen. Das Bild war jetzt f├╝r seine Zwecke ein bisschen arg gro├č und deswegen schnitt er einen kleinen Teil davon aus, das Gesicht seines Sohnes. Und dieses Bild nutzte er dann, um mit seinem neu konstruierten Handscanner, wie wir es heute nennen w├╝rden, eine Abtastung vorzunehmen.

176 x 176 Punkte war diese Abtastung gro├č und Russell Kirsch wurde damit zum Erfinder des Pixels. Ja, genau das Ding, von dem wir heute in millionenfacher Ausf├╝hrung als Megapixel sprechen, musste damals erst mal ausgedacht werden. Der Handscanner, den er sich ausgedacht hatte, tastete das Bild zwar in 176 x 176 Pixeln ab, aber jeder dieser Pixel konnte nur einen von zwei Werten annehmen, wei├č oder schwarz, eins oder null. Abh├Ąngig von der justierten Empfindlichkeit der Abtastung konnte man ein Bild jedoch mehrmals abtasten und so auch Graustufen herausrechnen.

Und das Bild war eine sofortige Sensation. Es wies f├╝r ganze Teams von Forschern die Richtung. Die NASA wusste sofort Anwendungsf├Ąlle f├╝r diese Technologie. Nat├╝rlich auch das Milit├Ąr, wie soll es auch anders sein. Die Erfindung des Pixels und dieses allererste gescannte digitale Foto sind die Urahnen f├╝r die gesamte moderne Bildverarbeitung. Satellitenfotografie, CT-Scans, Strichcodes, moderne Fertigungsstra├čen, Displays, Kameras, Projektoren, die Liste ist endlos.

Russell Kirsch, der von seiner Familie als Bastler beschrieben wurde, besch├Ąftigte sich sein gesamtes restliches Leben dann mit der weiteren Computerentwicklung. War es am Anfang oft Hardware, an der er herumschraubte, wurde es dann schnell die algorithmische Seite der Dinge. Zusammen mit seiner Frau, die Kunsthistorikerin war, analysierte er mithilfe von Computertechnik historische Gem├Ąlde, forschte an AIs, die das menschliche Gehirn nachzuahmen versuchen und erfreute sich daran, eine Entwicklung beobachten zu d├╝rfen, die von einem selbst zusammengebauten Ger├Ąt, das im Prinzip gerade mal hell und dunkel unterscheiden konnte, f├╝hrte zu einer Welt, in der wir abertausende Babyfotos in unserer Hosentasche spazieren tragen k├Ânnen.

Wir machen uns glaube ich gar keine Vorstellung davon, wie einzigartig so eine Entdeckung ist. Wir nehmen das einfach selbstverst├Ąndlich hin, nat├╝rlich wurde irgendwann der Pixel entwickelt. Trotzdem muss erstmal jemand darauf kommen und das erste Ger├Ąt bauen, das das dann auch umsetzt.

Russell Kirsch blieb sein Leben lang bescheidener Techniker und Computerwissenschaftler. Er war fasziniert von der Technologie und ├╝berzeugt davon, dass sie unser aller Leben besser machen w├╝rde. Im hohen Alter erkrankt er dann an Demenz, schrieb aber bis zuletzt Gedichte und nahm am Leben Teil, bis er dann im August 2020 im Alter von 91 Jahren starb.

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